24 novembre 2019 · 14h12

The Five Hallie RubenholdJ'aime suivre le Prix Baillie Gifford pour la non-fiction (auparavant connu sous le nom de Prix Samuel Johnson) car c'est le seul prix du livre qui sélectionne systématiquement les gagnants avec lesquels je suis d'accord: Chernobyl de Serhii Plokhy, How to Survive a Plague de David France et H est pour Hawk par Helen Macdonald pour n'en nommer que quelques-unes des dernières années. Je venais de terminer ‘The Five’ de Hallie Rubenhold quand il a été annoncé mardi vainqueur de cette année et, encore une fois, je pense que c'est un autre livre qui mérite vraiment ce prix prestigieux. Il s'agit de la «vie incalculable des femmes tuées par Jack l'Éventreur», à savoir Mary Ann «Polly» Nichols, Annie Chapman, Elizabeth Stride, Catherine «Kate» Eddowes et Mary Jane Kelly qui sont toutes mortes en 1888 à Whitechapel dans l'est de Londres. .

Rubenhold ne s’attarde pas sur les horribles détails des cinq décès violents de femmes qui ont fait l’objet de tant de spéculations et de sensationnalisme. Au lieu de cela, la prémisse centrale de son récit repose sur l'attention disproportionnée accordée à l'identité de Jack l'Éventreur et aux crimes notoires plutôt qu'à la vie de ceux qu'il a tués. La pièce publiée dans le Guardian cette semaine annonçant sa victoire avec un titre la décrivant comme une «historienne de Jack l'Éventreur» n'aurait pas pu être plus douloureusement ironique.

Beaucoup supposeraient que les cinq femmes seraient des figures relativement anonymes avec très peu de connaissances sur leur vie. Cependant, bien que tous les cinq aient connu la pauvreté pendant au moins une partie de leur vie, Rubenhold dissipe le mythe selon lequel Jack l'éventreur s'attaquait aux prostituées, avec seulement deux des victimes ayant jamais prouvé qu'elles travaillaient dans le commerce du sexe. L'alcoolisme était beaucoup plus répandu avec quatre des cinq toxicomanes. Les doubles normes selon lesquelles les femmes sont mesurées sont un autre lien commun, les cinq étant maltraités par les hommes d'une manière ou d'une autre.

Les recherches de Rubenhold s'appuient sur les registres du recensement et un grand nombre d'autres sources pour retracer les étapes de ces femmes qui ont mené à leur mort. Lorsqu'il existe des lacunes et des incohérences dans les sources disponibles, elle tire des conclusions raisonnables et convaincantes sur le déroulement le plus probable des événements ou des circonstances, sur la base des preuves existantes ou de l'absence de preuves. Elle développe également les biographies des cinq femmes avec un contexte plus général sur l'époque, comme les lotissements Peabody, le traitement de l'alcoolisme et la catastrophe de la princesse Alice dans la Tamise.

C'est un livre révélateur et habilement écrit. En termes d'informations de fond sur l'histoire socio-économique de l'époque, il n'y a peut-être pas grand-chose ici qui est particulièrement nouveau pour ceux qui connaissent déjà le Londres victorien, mais le cadre dans lequel il est écrit est à la fois original et puissant, donnant enfin une voix aux cinq femmes dont les histoires sont inconnues depuis si longtemps.

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