22 décembre 2019 · 15 h 57

L'expérience Warlow Alix NathanJ'ai mentionné «The Warlow Experiment» par Alix Nathan dans mon article sur les prévisions de longue liste du Booker Prize en juillet en tant que candidat potentiel pour le prix 2019. Même si ma prédiction sur la domination de la fiction historique sur la longue liste de cette année a fini par être loin de la réalité, j'ai été intrigué par la prémisse de ce roman particulier qui est basé sur une véritable expérience proposée à la fin du XVIIIe siècle. Nathan est tombé sur un bref article dans l'édition de 1797 du registre annuel qui suggère que quelqu'un avait accepté l'offre publiée par M. Herbert Powyss quelques années plus tôt de passer sept ans à vivre dans l'isolement total dans la cave de son manoir dans le Marches galloises. Une seule personne a postulé: un ouvrier qui était apparemment attiré par la récompense offerte par Powyss de 50 livres par an à vie pour subvenir aux besoins de sa grande famille. Cependant, de plus amples informations sur le résultat de l'expérience sont inconnues et l'imagination de Nathan sur le scénario est donc entièrement fictive.

Dans des salles confortables et spécialement conçues à cet effet, le sujet aurait accès à trois repas par jour servis via un monte-plat, une baignoire, un orgue de chambre et «autant de livres que l'occupant le souhaiterait» avec d'autres commodités fournies. Cependant, l'exigence pour le sujet «de laisser pousser ses orteils et ses ongles pendant toute sa détention, ainsi que sa barbe» et de ne pas voir un autre visage humain ou toute lumière naturelle pendant sept années entières pourrait être considérée comme légèrement moins attrayante même pour la plupart des introvertis. Dans l’interprétation des événements de Nathan, le travailleur semi-alphabétisé qui accepte l’offre s’appelle John Warlow. Powyss sous-estime gravement les conséquences de son expérience et Nathan présente un portrait convaincant de ce qui arrive à quelqu'un vivant dans des conditions extrêmes et des ramifications psychologiques profondes que l'expérience peut entraîner avec des résultats tragiques.

À l'origine, Nathan a écrit deux courtes histoires sur le scénario, l'une du point de vue de Powyss d'en haut et l'autre du point de vue de Warlow d'en bas. Je n'ai pas lu ces versions qui se trouvent dans sa collection d'histoires "Son dernier feu", mais je serais intéressé de voir comment elles se comparent au roman. D'autres critiques ont suggéré que les sous-intrigues supplémentaires incluses dans le roman sur l'influence des idées des Lumières, les troubles politiques et la façon dont les serviteurs de Powyss et la famille de Warlow sont affectés par l'expérience ne sont pas nécessaires, par rapport au contenu plus ciblé des histoires originales. Cependant, même si le concept derrière l'intrigue a certaines limites en termes de motivation narrative, Nathan construit la tension de la situation vers une conclusion terrifiante et utilise également très bien ses recherches diligentes.

Dans l'ensemble, «The Warlow Experiment» est une fiction historique bien exécutée avec un sujet intrigant.